¿Qué significa SAE 15w40 y otras letras en el aceite?

SAE 15W-40 hace referencia a un lubricante multigrado. En este tipo de lubricantes se muestran dos números separados por un guión. Uno de los números viene sucedido por la letra W, que se refiere a "winter (invierno en inglés) y que indica del grado de viscosidad en frío. Un aceite con número SAE W bajo, tendrá mejor fluidez, con lo mejor será el arranque en frío y menor el desgaste del motor. El segundo número hace referencia a la viscosidad en caliente (medida a 100ºC). Cuanto mayor sea el grado SAE, mayor viscosidad y mayor espesor de la película lubricante. La viscosidad es necesaria en caliente para proteger a las piezas mecánicas que están en contacto. No obstante, un exceso de viscosidad en caliente, podría ocasiona más fricción interna y peor rendimiento y consumo del motor.

La viscosidad del aceite es muy importante y se ve afectada por la temperatura. SAE, acrónimo de Sociedad de Ingenieros Automotrices, es la encargada de esteblecer una clasificación basada únicamente en la viscosidad del aceite. Esa clasificación se realiza por un lado midiendo la viscosidad en frío a diferentes temperaturas bajo cero y por otro en caliente a 100ºC. Tomando ésto como base, existen aceites monogrado (apto en temperaturas específicas) o multigrado (apto para un amplio rango de temperaturas).

Los aceites multigrado, como el 15W-40, no se cambian con el cambio de estación, sino cuando toca, ya que la temperatura no les afecta como a los aceites monogrado.

Los aceites monogrado tienen que cambiarse en estaciones de temperaturas más extremas (invierno y verano). En verano el aceite debe ser más viscoso, porque con el calor se hace más líquido. Por el contrario, en invierno el lubricante debe ser menos viscoso para facilitar, además, el arranque en frío. Si existe la letra W, se relaciona a un aceite para invierno. Si no existe la letra W y en su lugar aparecen solo números del 20 al 60, se relacionan con la viscosidad que tiene el aceite en caliente.

Como regla general, hay que seguir las indicaciones marcadas por el fabricante del motor que será el que establezca qué grado de viscosidad es el más adecuado para el motor, según el diseño del mismo, de las condiciones climáticas y del tipo de servicio que dicho vehículo realice.